5G投入未达市场预期,运营商投资小心翼翼

据财经涂鸦消息,5G商用套餐今年在全球陆续出炉,5G“高速率”效能眼看开始释放了,但大部分运营商的投资还很“保守”。一方面,过去很多情况,市场对新一代通信技术预期本就高于合理进度。二则,运营商不得不在平衡财务目标的情况下,小心翼翼地推进5G建设。

中国联通董事长王晓初在年初的2018年业绩会的发言显示了联通对5G的投资不及预期。2018年初安排了60亿到80亿的5G投资计划,但5G的技术试验和商业模式还需深入探索,5G应该更加谨慎,才能确保为股东带来价值。王晓初表示,今年还不是5G大规模投入的时间。

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今年被定义为5G元年,三大运营商的5G投入目前均未达到市场预期。尽管在3G、4G的建设中,运营商在大部分年份也没达到计划的资本开支,但偏差低大范围低于今年5G投资的情况,且偏差的波动性也更高。虽然配套政策不断推进,2018年12月工信部向三大运营商发布了5G中低频段试验频率使用许可,但5G建网难度更大导致三大公司并不急于扩大投资,其影响首先是市场进一步降低运营商投资的预期。

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中国的5G标准必要专利数领先全球,但诺基亚、爱立信、高通等老牌通信巨头的技术专利依旧分庭抗礼。国外运营商的投资意愿是否同样低于预期?投资5G是否真的为时过早?《财经涂鸦》首先选取了一些欧美大通信运营商的5G投资策略作为对比和参照。欧洲市场竞争多样,以观察欧洲运营商为主。

新共享网络,铁塔资产变现

几代通信网络并存的情况下,很多运营商在财报和业绩会中都强调了在为5G建设的准备中加大“共享”力度。西班牙电信CEO ángel Vilá在2020财年中报发布之际很好地解释了这一点,“在没有充分利用好共享网络的技术优势之前,我们不会贸然扩建5G设施”。他表示,集团的策略是对能够产生商业价值的技术会持续大力投资,对没有发挥出效能的设施则采用共享方式。共享可帮助提高长期的资本回报率。

正如西班牙电信CEO所认为,出售铁塔资产已经不是个很好的扩大现金流的方式,铁塔资源出租共享也是欧洲多家运营商关注的议题。一方面,下一代通信网络需要更密集的铁塔资源支撑,铁塔业务获得的投资随之上升;另一方面,运营商的移动通信业务虽然市场规模很大,但收入增速随时会遇到瓶颈,铁塔资源变现对他们来说无疑是一门好生意。以跨国通信运营商英国沃达丰为例,该公司剥离了铁塔资产成立了铁塔公司TowerCo,新公司预计在2020年5月投入运营,沃达丰打算通过TowerCo上市为新公司募资。

从2017年起,西班牙电信与沃达丰签订了德国范围的独家合作协议,获得共用沃达丰有线电视网络的权限;在巴西和英国,西班牙电信与沃达丰共用2G、4G和5G的网络设施,包括现有的部分后续的网络覆盖;移动通信一部分2G、3G频谱转为4G使用,以提高频谱的使用效率。

2019年2月,沃达丰和西班牙电信旗下的O2公司也就英国23个较大城市的接近2700个站点增加了双方共享网络的非约束性条款,使英国双方网络的共享率扩大到25%。两家公司还会继续探讨合资铁塔公司Cornerstone(股权占比各50%)更多的变现方式。

2019年4月,沃达丰宣布与西班牙运营商Orange展开网络共享合作,合作协议将共享网络的人口覆盖范围扩大了三分之二,5G网络包括在内。沃达丰称,合作与分享也将为公司在未来十年内节省下至少6亿英镑的建网费用。

需要指出的是,无论是5G覆盖还是铁塔资源方面,沃达丰等合作伙伴牵头的共享被业内称为“有源共享”,比起以往停留于铁塔、机房等配套设备的共享,有源共享更加紧密,实现了频谱、无线接入网RAN的共享。

《财经涂鸦》还注意到,西班牙电信在今年二季报发布后再次提到了投资无线接入网虚拟化技术的重要性。虚拟化技术旨在让运营商在任何商用服务器上运行网络功能,降低对底层硬件的绑定。公司在2018年下半年启动了虚拟IoT平台建设,这是在欧洲乃至全球较早的对5G接入网络虚拟化的动作。

提高资本回报率是多数运营商考量

从追求长短期均衡财务回报的角度,很多增长乏力的电信运营商都提出了降杠杆、提高资本回报率的诉求,因为在为5G举债高额投入前,首先要考虑给予股东足够的分红水平。除了前文提及的共建共享网络,防止资本开支过快增长也是运营商常见的达到财务目标的手段。

西班牙电信财报显示,其资产负债表已经逐步优化,截至2020财年Q2实现总负债连续9个季度下降。同时管理层也提出2020-2025年,公司将以出售资产、节能等措施提高OBIDA水平,并减少新投设的固定资产以及维护费用,来减少资本开支。

同样地,除了提高资本回报率,沃达丰的CFO格丽特•德拉•瓦莱(Margherita Della Valle)在今年半年报发布时还提出利用技术创新来减少成本;此外第三点是希望通过降杠杆来平衡资产负债表,未来几年使资产负债率下降至预计区间2.5x-3.0x的低端。除了依靠EBITDA持续内生增长、非核心资产出售、增加营运资本以外,还需要降低频谱的花费。她指出,2019年频谱大规模竞购的高峰期已经过去,也就是说未来将减少频谱投资。

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图2 沃达丰资本密集度预计为17%,预期较前两年仍保持增长

不过,与大部分欧洲布局的运营商不同的是,德国电信正加快欧洲市场频谱竞购步伐。公司2019上半年现金资本开支同比增加18亿欧元至80亿欧元。增加的开支主要来源就是在美国业务的5G频谱竞购和已被授权频谱的5G升级扩建设施。

2019年上半年,德国电信赢得了本国2GHz 4个频段和3.6Hz上9个频率的拍卖,花费21.7亿欧元。第一批5G天线在柏林等中心城市投入测试。德国电信在欧洲已经使用了150根5G天线;德国80%的天线和基站目前被升级成5G适用的条件。

2019年下半年天线升级数量计划还会翻倍。德国电信称,公司还将花费150亿欧,大举建设“独特于现有市场”的频谱组合,共计300MHz。而在美国,德国电信也成功竞购了2毫米波频谱,花费为8.4亿美元。在建设低频段网络的同时,公司6月底已在美国6个城市中提供以毫米波为基础的5G服务。

至于为何要花大力气加大投资频谱资源,德国电信CEO Tim Hoettges公开表示,频谱资源今后会越来越贵,要尽早布局。另外,低频段毫米波是发展5G的必经之路。

中国运营商可免费使用被分配的频谱资源,美国频谱定价合理,但欧洲运营商的建网投资都要考虑到频谱的高额竞购花费。

Tim认为德国联邦网络局(Bundesnetzagentur)的频谱拍卖规划会造成今后的频谱资源短缺,推高频谱成本,占用运营商下一代通信网络建设的开支。沃达丰年报显示,2018年公司斥资100亿欧投资于建网、竞购频谱和IT技术,在英国、西班牙、意大利为扩大5G覆盖而竞购频谱,其中意大利频谱花费最高,为24亿欧元。沃达丰称意大利政府拍卖时也设置“阻碍”,该政府为拉长拍卖程序,抬高频段价格,在拍卖程序设计中人为增加了一些(可有可无的)配套设备要求。

美国Verizon同样显示出愿意加速投资建网。在最近一次的中报业绩会上,UBS分析师问及CEO如何保证在竞购品牌开支不菲的同时确保股东足够的回报,CEO表示精准的资本开支是第一位的,但他们也尽力确保股东分红每年增长。当然下个财年资产负债表上的现金余额并不会太多。同样,Verizon也称其一直在研究超宽带毫米波的应用,已在几大城市中试点。

B2B火热程度不输B2C

欧洲电信2C的市场服务商众多竞争激烈、收并购活动频繁渗透,市场变得割据分散,运营商大多采取的是防御类的布局。但大运营商们瞄准了2B服务的机会,因为技术变革容易盘活企业客户的市场。

西班牙电信CEO认为,2C赛道十分拥挤,但利用5G通信技术向B端提供网络安全、云服务、IoT、大数据、办公数字化等服务会更加有利可图。

西班牙电信的B2B业务收入目前占集团总收入的20%,实现连续5个季度的增长,2019上半年增速为8%,公司布局的拉美地区中小企业也有3%的年增速。如果企业数字化的需求被带动起来,我们便可以预期更快的增长。西班牙电信等运营商也与Google Cloud、Microsoft签订了合作协议,陆续夯实2B服务的数字化与安全性。

Verizon的CEO表示,他们看到很多企业加大了5G投资,预计未来这样的投资会更多,因此Verizon在5G建网上也不会怠慢。他指出,他们与大企业业务的沟通很多是有关“低时延”和移动边缘计算的。在低时延环境下,企业完全实现机器人作业和自动化;此外,更多5G私密网络,也就是安全性更高的无线电网络出现了,意味着企业可利用私密的内网为日常运营进行计算和存储。因此,Verizon下一步会和更多软件公司合作,服务于5G网络下需要自有的软件系统进行全新控制和内部联系的企业。

韩国电信高管也表示会率先拓展B2B的机会。2018年,韩国电信在韩国首创推出5G的B2B类服务套餐。2019年6月,公司在板桥开设了继首尔后的第二个5G开放实验室,与他们认为有商业潜力的初创公司合作开发IoT等技术。

虽然几个公司的投资周期有先后,但对待5G的策略的大方向是一致的,他们愿意花代价尽早去投资新场景下的新技术,且欧美新技术应用模式的创新也未停滞。从5G的B端市场服务并不输消费市场的现状来看,运营商也会在产业互联网中承担更多的职责。

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